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A VARIANTE ÔMICRON É MAIS CONTAGIOSA QUE A DELTA?


Um especialista em vírus explica o que sabemos até agora (Via Science Alert em 01.12.2021)


Entrevistado: Dr. SURESH V. KUCHIPUDI, Professor de Doenças Infecciosas Emergentes, Universidade de Penn State.


Uma nova variante chamada Omicron (B.1.1.529) foi relatada por pesquisadores na África do Sul em 24.11.2021, e designada uma "variante de preocupação" pela Organização Mundial de Saúde dois dias depois. O Omicron é muito incomum, pois é de longe a variante com maior mutação do SARS-CoV-2, o vírus que causa o COVID-19.


A variante Omicron tem 50 mutações no total, com 32 mutações apenas na proteína spike. A proteína spike - que forma botões protuberantes na parte externa do vírus SARS-CoV-2 - ajuda o vírus a aderir às células para que ele possa entrar. É também a proteína que todas as três vacinas atualmente disponíveis nos Estados Unidos usam para induzir anticorpos protetores.


Para efeito de comparação, a variante Delta tem nove mutações. O maior número de mutações na variante Omicron pode significar que ela poderia ser mais transmissível e/ou que escapa com mais facilidade da proteção imunológica - uma perspectiva muito preocupante.


Sou um virologista que estuda vírus emergentes e zoonóticos para entender melhor como surgem novos vírus epidêmicos ou pandêmicos. Meu grupo de pesquisa tem estudado vários aspectos do vírus COVID-19, incluindo sua propagação em animais.


POR QUE NOVAS VARIANTES DO SARS-COV-2 CONTINUAM A SURGIR?


Embora o número excepcionalmente alto de mutações na variante Omicron seja surpreendente, o surgimento de outra variante SARS-CoV-2 não é inesperada. Por meio da seleção natural, mutações aleatórias se acumulam em qualquer vírus. Esse processo é acelerado em vírus de RNA, incluindo o SARS-CoV-2. Se e quando um conjunto de mutações fornece uma vantagem de sobrevivência a uma variante em relação a seus predecessores, a variante superará todas as outras variantes de vírus existentes.


O maior número de mutações da variante Omicron significa que ela é mais perigosa e transmissível do que a Delta? Simplesmente não sabemos ainda. As condições que levaram ao surgimento da variante ainda não estão claras, mas o que está claro é que o número de cisalhamento e a configuração das mutações no Omicron são incomuns.


Uma possível explicação para o surgimento de variantes virais com múltiplas mutações é a infecção prolongada em um paciente cujo sistema imunológico está suprimido - uma situação que pode levar a uma rápida evolução viral.


Os pesquisadores levantaram a hipótese de que algumas das variantes anteriores do SARS-CoV-2, como a variante Alfa, podem ter se originado de um paciente que foi persistentemente infectado. No entanto, a constelação incomum e numerosas mutações na variante Omicron a tornam muito diferente de todas as outras cepas de SARS-CoV-2, o que levanta questões sobre como isso aconteceu. Outra possível fonte de variantes poderia ser por meio de hospedeiros animais. O vírus que causa COVID-19 pode infectar várias espécies animais, incluindo visons, tigres, leões, gatos e cães.


Em um estudo que ainda não foi revisado por pares, uma equipe internacional que lidero relatou recentemente uma infecção generalizada por SARS-CoV-2 em cervos de cauda branca de vida livre e em cativeiro nos Estados Unidos. Portanto, também não podemos descartar a possibilidade de que a variante Omicron surgiu em um hospedeiro animal por meio de evolução rápida.


COMO A VARIANTE DELTA SE TORNOU DOMINANTE EM TODO O MUNDO


O Delta é entre 40 e 60 por cento mais transmissível do que a variante Alpha e quase duas vezes mais transmissível do que o vírus SARS-CoV-2 original identificado pela primeira vez na China. A transmissibilidade elevada da variante Delta é a principal razão pela qual os pesquisadores acreditam que ela foi capaz de competir com outras variantes para se tornar a cepa dominante.


Um fator-chave na aptidão viral é sua taxa de replicação - ou a rapidez com que um vírus pode fazer mais cópias de si mesmo. A variante Delta se replica mais rápido do que as variantes anteriores do SARS-CoV-2, e um estudo ainda não revisado por pares estimou que produz 1.000 vezes mais partículas de vírus do que seus predecessores.


Além disso, as pessoas infectadas com a variante Delta estão produzindo e eliminando mais vírus, que é outro mecanismo potencial para sua maior capacidade de propagação.


A pesquisa sugere que uma possível explicação para a capacidade elevada da variante Delta de se replicar é que as mutações na proteína spike levaram a uma ligação mais eficiente da proteína spike ao seu hospedeiro, por meio do receptor ACE-2.


A variante Delta também adquiriu mutações que lhe permitiriam escapar dos anticorpos neutralizantes que desempenham um papel crítico na defesa do corpo contra um vírus invasor. Isso poderia explicar porque, como vários relatórios mostraram, as vacinas COVID-19 foram um pouco menos eficazes contra a variante Delta.


Essa combinação de alta transmissibilidade e evasão imunológica pode ajudar a explicar como a variante Delta se tornou tão bem-sucedida.


Os estudos também mostram que as pessoas infectadas com a variante Delta têm um risco maior de serem hospitalizadas em comparação com as infectadas com o SARS-CoV-2 original e variantes iniciais.


Acredita-se que uma mutação específica na proteína spike da variante Delta - a mutação P681R - seja um contribuinte chave para sua capacidade aprimorada de entrar nas células e causar doenças mais graves.


O OMICRON SUBSTITUIRÁ A DELTA?


É muito cedo para dizer se a variante Omicron é mais contagiosa que a Delta ou se irá tornar-se dominante. Omicron compartilha algumas mutações com a variante Delta, mas também possui outras que são bastante diferentes.


Mas uma das razões pelas quais nós, na comunidade de pesquisa, estamos particularmente preocupados é que a variante Omicron tem 10 mutações no domínio de ligação ao receptor - a parte da proteína spike que interage com o receptor ACE-2 e medeia a entrada nas células - em comparação com apenas dois para a variante Delta.


Suponha que a combinação de todas as mutações no Omicron o torne mais transmissível ou melhor na evasão imunológica do que o Delta. Nesse caso, poderíamos ver a propagação dessa variante globalmente. No entanto, também é possível que o número excepcionalmente alto de mutações possa ser prejudicial para o vírus e torná-lo instável.


É altamente provável que a variante Omicron não seja o fim do jogo e que mais variantes do SARS-CoV-2 surjam. Como o SARS-CoV-2 continua a se espalhar entre os humanos, a seleção natural e a adaptação resultarão em mais variantes que poderiam ser mais transmissíveis do que o Delta.


Sabemos pelos vírus da gripe que o processo de adaptação viral nunca termina.


Taxas de vacinação mais baixas entre muitos países significam que ainda existem muitos hospedeiros suscetíveis ao vírus e que ele continuará a circular e sofrer mutações enquanto puder se espalhar.


O surgimento da variante Omicron é mais um lembrete da urgência da vacina para que a propagação e evolução da SARS-CoV-2 seja impedida.


Suresh V. Kuchipudi, Professor de Doenças Infecciosas Emergentes, da Universidade de Penn State.


Fonte do artigo/foto: Science Alert


Na imagem: Ilustração da proteína de pico Omicron (vermelha) com local de mutação em amarelo (Juan Gaertner).